Habitats fragmentados

Projeto conservacionista traz esperança para os guepardos da África do Sul

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Os guepardos desapareceram de 90% de sua distribuição histórica na África.
Um projeto de metapopulação na África do Sul quase dobrou a população de guepardos neste projeto em menos de nove anos.

A África do Sul é agora o único país do mundo com uma população significativamente crescente de guepardos selvagens e começou a translocar os gatos para além de suas fronteiras.

A África do Sul abriga cerca de 1.300 dos cerca de 7.100 guepardos restantes do mundo. É também o único país do mundo com crescimento populacional de guepardos significativo, em grande parte graças a um projeto de conservação não governamental que depende do manejo humano cuidadoso e intensivo de pequenas populações de guepardos cercadas.

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Como a maioria das reservas é financiada de forma privada e devidamente cercada, os animais se beneficiam de níveis mais altos de segurança do que nas reservas estaduais cada vez mais escassas.

Iniciado pelo Endangered Wildlife Trust quase uma década atrás, o Cheetah Metapopulation Project reconhece que pequenas populações de guepardos podem estar fisicamente seguras em várias pequenas reservas, mas a probabilidade de endogamia permanece alta se forem mantidas separadas por cercas. Ao trocar animais entre as reservas participantes, o fundo ajuda os custódios privados e estaduais da vida selvagem a administrar a superpopulação e a subpopulação em suas terras e também a identificar novas áreas de habitat adequado para os guepardos. Mais importante, a troca de animais reduz o risco de endogamia entre animais intimamente relacionados.

Vincent van der Merwe, coordenador da iniciativa de metapopulação do trust, diz que quando o projeto começou em 2011, havia 217 guepardos espalhados entre 41 reservas. Agora, existem 419 espalhados por 60 reservas – mais de um terço da população total de guepardos da África do Sul.

Sob pressão

As populações de guepardos em outras partes da África Austral não prosperaram nos últimos 50 anos. No Zimbábue, o número de guepardos caiu de 1.500 em 1975 para apenas 170 hoje. A população de guepardos de Botswana manteve-se estável em cerca de 1.500 no mesmo período, mas a captura ilegal para reprodução em cativeiro e os conflitos com fazendeiros e a crescente população humana estão aumentando. Na Namíbia, havia uma estimativa de 3.000 guepardos em 1975; cerca de 1.400 permanecem até hoje.

Em contraste, o número de guepardos na África do Sul cresceu de cerca de 500 em 1975 para quase 1.300 hoje. Van der Merwe, que também é Ph.D. estudante do Instituto de Comunidades e Vida Selvagem da Universidade da Cidade do Cabo (iCWild), diz estar confiante de que a África do Sul logo ultrapassará a Namíbia e o Botswana, principalmente porque a maioria dos guepardos sul-africanos são protegidos e geridos por trás de cercas, enquanto a maioria dos os animais nos países vizinhos permanecem mais vulneráveis principalmente em terras sem cercas.

Os pesquisadores da vida selvagem Florian Weise e colegas relataram que os proprietários privados de ações na Namíbia ainda capturam guepardos principalmente para translocação, mas há poucas reservas públicas ou privadas grandes o suficiente para contê-los.

Van der Merwe diz que as cercas podem ser uma bênção e uma maldição. Embora essas barreiras evitem que os guepardos e outros animais selvagens migrem naturalmente para se reproduzir e se alimentar, elas também protegem os guepardos da maré crescente de ameaças da humanidade e da agricultura.

Para simular os padrões de dispersão natural que protegem contra a consanguinidade, o trust ajuda os proprietários de terras a trocar seus animais por outras reservas de guepardos em outras partes do país. O projeto de metapopulação sul-africano tem sido tão bem sucedido em aumentar os números que a confiança está tendo que olhar além das fronteiras nacionais para garantir novas áreas de translocação no Malawi, Zâmbia e Moçambique.

As translocações de guepardos acontecem na África do Sul desde meados da década de 1960, quando as primeiras tentativas malsucedidas foram feitas para retirar dezenas desses animais da Namíbia. Essas realocações foram, em sua maioria, malsucedidas.

“A maioria das primeiras tentativas foi um fracasso, porque os guepardos não foram mantidos em cativeiro antes da soltura e algumas das reservas também estavam mal vedadas – então os animais dispararam quase assim que foram soltos”, disse van der Merwe.

Os guepardos translocadas agora estão geralmente confinadas em bomas, pequenos recintos cercados, por quatro a seis semanas para permitir que se aclimatem ao seu novo ambiente doméstico antes de serem libertados.

“Descobrimos que quatro semanas normalmente é tempo suficiente para quebrar o instinto de volta ao lar e, se você os mantiver em uma boma por mais tempo, eles tendem a perder a forma e a condição física”, disse van der Merwe.

A reserva de caça privada Phinda em Zululand, uma das várias reservas de caça privadas que começaram a reintroduzir guepardos no início da década de 1990, trocou recentemente alguns de seus animais com a reserva de caça privada Manyoni nas proximidades.

“Descobrimos que quando capturamos e translocamos guepardos para outras reservas, os gatos Phinda se dão muito bem em outros lugares porque cresceram em um ambiente desafiador”, disse van der Merwe. “Como precisam dividir o espaço com o leão, a hiena e o leopardo, eles aprenderam a cuidar de si mesmos – portanto, são animais muito resistentes.”

Charli de Vos, um monitor de vida selvagem em Phinda, diz que quando novas guepardos são soltos na reserva em pequenas unidades, pelo menos um animal recebe uma coleira de rastreamento VHF.

Durante as primeiras semanas, diz ela, os movimentos dos animais são monitorados diariamente para garantir que eles não estejam apresentando tendências de “retorno” e que também estejam se acostumando com a presença de veículos de turistas e funcionários.

“Isso se aplicará até que os animais tenham relaxado em seu novo ambiente. Uma vez que os animais tenham estabelecido uma área de vida dentro da reserva (aproximadamente três meses após a soltura), a coleira VHF será removida. Posteriormente, a equipe de pesquisa e monitoramento tentará obter uma visão de cada guepardo individual pelo menos uma vez a cada duas semanas ”, disse de Vos.

A reserva também possui um banco de dados online para registro de avistamentos dos animais, com guias turísticos, pesquisadores, administradores e proprietários de terras capazes de adicionar avistamentos.

Apesar de uma taxa de mortalidade de filhotes entre 50% e 80% em algumas reservas, van der Merwe diz que existem agora cerca de 90 guepardos na área de Zululand. Ele diz que as taxas de mortalidade de filhotes variam de acordo com o número de predadores maiores, como leões e hienas.

Balançando para as cercas

Mas outros líderes de conservação da vida selvagem têm uma perspectiva diferente sobre a estratégia de conservação dos guepardos .

Gus Mills, um pesquisador sênior de carnívoros aposentou-se em 2006 da SANParks, a agência que gerencia os parques nacionais da África do Sul. depois de uma carreira de mais de 30 anos nos parques nacionais Kalahari e Kruger. Ele diz que o foco deve ser na qualidade dos espaços de vida, e não na quantidade de guepardos.

Mills, que foi o fundador do Grupo de Conservação Carnivore do Endangered Wildlife Trust em 1995, e que também passou seis anos após se aposentar estudando guepardos no Kalahari, diz que é mais importante proteger adequadamente e, quando possível, expandir o tamanho das áreas protegidas existentes .

Ele também defende uma abordagem de triagem para a conservação dos guepardos, na qual os escassos fundos e recursos são focados na proteção das guepardos em áreas formalmente protegidas, ao invés de diluir os recursos escassos na tentativa de tentar salvar cada população de guepardos remanescente.

“As pessoas têm obsessão por números. Mas acredito que é mais importante proteger grandes paisagens e habitats adequadamente ”, disse Mills.

Ele sugere que os guepardos fechadas em pequenas reservas vivem em condições artificiais: “É quase como uma agricultura glorificada.”

“No longo prazo, temos que nos concentrar na consolidação de áreas formalmente protegidas”, acrescentou. “A população humana da África dobrará até 2050, então as populações de guepardos em áreas sem cercas se tornarão insustentáveis se comerem o gado das pessoas.”

Mills, que estava intimamente envolvido em um projeto de metapopulação semelhante para cães selvagens, disse que tentou encorajar os proprietários de terras a derrubar as cercas de fronteira, para criar áreas maiores de habitat.

“Mas há muitos proprietários de terras que não querem fazer isso. Eles querem suas próprias áreas e seus próprios programas de gestão. Mas minha filosofia é: cuidar do ecossistema para que os animais possam cuidar de si mesmos, para que a natureza siga seu curso ”, disse Mills.

“Infelizmente, restam tão poucas áreas onde a natureza pode dar uma palavra nos dias de hoje.”

Van der Merwe diz que os custos financeiros da gestão da metapopulação são inevitáveis e justificados, observando que as reservas privadas arcam com a maior parte dos custos de translocação e monitoramento.

“Estamos em 2020. O financiamento estatal para a conservação entrou em colapso na maior parte da África e os dias de reserva de novos espaços abertos selvagens já se foram”, disse ele. “Devemos comemorar o fato de que muito mais reservas privadas de ecoturismo foram estabelecidas em antigas fazendas de gado na África do Sul, superando a agricultura como uso da terra e criando um novo habitat para os guepardos. O melhor que podemos fazer é tentar consolidar pequenas reservas privadas e comunitárias com parques nacionais maiores. ”

Sarah M. Durant, da Zoological Society of London e da Wildlife Conservation Society, de Nova York, diz que os guepardos continuam suscetíveis ao rápido declínio e que, em última análise, a conservação das populações remanescentes em Botswana e Namíbia exigirá “uma mudança de paradigma na conservação em direção a uma abordagem holística que incentiva a proteção e promove a coexistência humana-vida selvagem sustentável em grandes paisagens de uso múltiplo.”


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