Investigação

Comércio de ossos de leões cativos pode gerar risco de nova pandemia, alertam especialistas

O comércio repugnante seria para uso em "remédios" chineses, vinhos e joias, e pode desencadear outra crise catastrófica da saúde

Imagem de leão olhando a selva
Pixabay
Imagem de leão olhando a selva
Pixabay

Um número impressionante de 333 fazendas na África do Sul está criando milhares de leões para serem mortos por caçadores em recintos cercados ou massacrados por seus ossos, de acordo com um livro devastador publicado no domingo no “The Mail”.

Ele revela como o crescente comércio de esqueletos de leão, no valor de milhões de libras por ano, é alimentado pela demanda na China e no Sudeste Asiático de medicamentos tradicionais. Partes do leão também são passadas como ossos de tigre mais raros e usadas para fazer vinho e bugigangas.

Mais arrepiante, o livro do ex-vice-presidente do Tory, Lorde Ashcroft, afirma que os leões criados em cativeiro vivem em condições terríveis, que podem espalhar doenças fatais para os seres humanos, incluindo tuberculose ou botulismo – e até provocar outra pandemia.

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“Jogo Injusto” detalha uma operação secreta por ex-membros do Exército Britânico e de  serviços de segurança para expor os horrores da indústria de leões da África do Sul. A equipe recrutou um revendedor como “agente duplo” e plantou dispositivos de rastreamento em crânios de leões destinados a serem vendidos no extremo Oriente.

A operação de oito meses descobriu uma série de revelações condenatórias, incluindo:

● Um rico caçador russo usou uma matilha de cães para caçar e matar um leão criado em cativeiro em um recinto cercado;

● Filhotes de leão selvagem estão sendo capturados em Botsuana e contrabandeados para a África do Sul para aumentar o fundo genético de leões criados em cativeiro;

● Investigadores disfarçados juntaram-se a caçadores que planejavam matar leões selvagens no Botsuana envenenando ou atirando no estômago para garantir que seus ossos não fossem danificados;

● Alguns leões são “desossados” enquanto ainda estão vivos, porque isso produz uma cor rosa distinta – causada pelo sangue deixado no osso – que é altamente valorizado pelos compradores;

● O comércio de animais silvestres é realizado abertamente em um mercado público em Joanesburgo, onde crânios e peles de leão são vendidos juntamente com peles de pangolins ameaçados de extinção, os quais foram associados à pandemia de Coronavírus;

● Um chefe de polícia da África do Sul rejeitou uma montanha de evidências apresentadas pelo investigador chefe de Lorde Ashcroft, que foi então informado que ele tinha “sorte” de não estar na prisão.

Lorde Ashcroft estima que existem pelo menos 12.000 leões criados em cativeiro na África do Sul, em comparação com uma população selvagem de 3.000. Caçadores ricos pagam milhares de libras para caçar e matar os leões mais magníficos em recintos fechados.

Entre 600 e 1.000 leões são mortos nas tais “caçadas enlatadas” a cada ano, afirmam os ativistas, com muitos mais transportados para matadouros para serem baleados na cabeça e massacrados por seus ossos. Um esqueleto inteiro vale até £ 3.200.

Peter Caldwell, que administra uma clínica veterinária para animais selvagens em Pretória, alertou que o botulismo – uma infecção potencialmente fatal que ataca o sistema nervoso – é comum em leões criados em cativeiro. Isso acontece por causa de falta de higiene e pode ser transmitido aos seres humanos por meio de ossos ou pele infectados. “O Clostridium botulinum é uma bactéria que produz esporos e toxinas e pode crescer na carne e nos ossos mortos”, disse ele a Lorde Ashcroft.

“Os leões mordem esses ossos, pegam a toxina e isso pode paralisá-los. Se esse leão morrer de botulismo, as pessoas que o criaram não desperdiçam esse animal enterrando-o ou queimando-o. Em vez disso, eles o colocarão no comércio de ossos e pele de leão.”

A toxina permanece no corpo, e as pessoas que utilizam esse leão sofrem uma morte miserável e dolorosa. Outras doenças que podem ser transmitidas pelos ossos do animal incluem brucelose – uma infecção bacteriana que pode causar artrite, febre e inflamação do coração – e tuberculose, que levou a 1,5 milhão de mortes em todo o mundo em 2018.

Advertindo que o crescente comércio de leões da Ásia pode causar outra crise de saúde devastadora na próxima década, o Dr. Caldwell disse: “Se não for tuberculose, será brucelose ou uma daquelas doenças que podem ser facilmente transferidas de animais para humanos.”

Lorde Ashcroft disse: “Então, estamos caminhando diretamente para uma nova grande crise de saúde pública com a indústria de ossos de leão em seu âmago? Temo que estejamos. Pode haver um surto em uma doença que já existe, ou uma infecção nova e assustadora, assim como a Covid-19.”

No ano passado, o “The Mail” revelou imagens secretas de um britânico que pagou milhares de libras para atirar em um leão de 11 anos, usando dardos tranquilizantes, em uma aparente violação da lei sul-africana.

Os investigadores de Ashcroft resgataram o animal, chamado Simba, e o transferiram para um santuário seguro. Em seguida, ele lançou outra sonda secreta na criação de leões, em abril passado, sob o codinome Operação Chastise, após a operação de 1943 da RAF Dambusters. Sua equipe recrutou um negociante de leões, codinome”Lister”, para trabalhar como agente duplo e coletar evidências contra outros envolvidos na caça enlatada e no comércio de ossos.

Expondo a indústria mais bárbara do mundo: a história comovente de como Lorde Ashcroft contratou uma equipe de soldados e usou drones para prender os criminosos por trás do lucrativo comércio de leões cativos da África do Sul

Não posso suportar quem é cruéis com os animais, mas o triste fato é que, na era digital, minha forte aversão é despertada com muita frequência. Eu perdi a conta do número de pessoas que postam em plataformas de mídia social, como o Twitter, chamadas “kill shots” de si mesmas, sorrindo para a câmera (ou, pior ainda, beijando o parceiro) ao lado de um belo animal que eles mataram recentemente. Revelar publicamente a morte de uma criatura dessa maneira é completamente estranho para mim.

As pessoas podem ser brutais por ignorância ou adotando atalhos para economizar dinheiro, mas a indústria de leão em cativeiro da África do Sul é consciente, crueldade intencional, muitas vezes realizada com ou por prazer. Não consigo pensar nisso sem sentir uma vergonha ardente. A questão é: por quanto tempo a África do Sul permitirá que essa indústria prospere?

Ao expor os dados no ano passado, revelei detalhes de uma missão secreta, a Operação Simba, que eu havia financiado na África do Sul, em 2018 e 2019, com o objetivo de falar sobre a maneira como esse comércio terrível é administrado.

Descrevi o fenômeno hediondo da “caça enlatada”, em que os leões criados em cativeiro são drogados e liberados em uma área relativamente pequena e depois mortos por um turista que pagou milhares de libras pelo privilégio. Não é tanto uma perseguição quanto uma farsa completa. As fotos de pessoas em pé triunfantemente sobre esses animais miseráveis ​​quando estão mortas são doentias.

Eu também revelei como, uma vez que os leões criados em fazendas cumprem seu objetivo, seus ossos e outras partes do corpo são exportados para o crescente mercado de medicamentos asiáticos. Em todas as fases de suas vidas, esses animais são abusados ​​e monetizados. Mesmo como filhotes, eles são forçados a brincar com os turistas, embora devam dormir 16 a 20 horas por dia para crescer e prosperar.

Por fim, relatei como uma equipe disfarçada conseguiu salvar um dos leões, Simba, quando ele estava prestes a ser morto a tiros em uma caçada em lata. Agora estou pagando para que ele viva seus dias em um local seguro e pacífico. Apesar dos meus sentimentos de euforia por ter salvado Simba a tempo, parecia claro que mais precisava ser feito. Era óbvio que aqueles que lucram com o abuso de leões são capazes de operar com grande facilidade na África do Sul. Decidi reunir minhas próprias evidências através de uma segunda investigação secreta. Nossas descobertas poderiam então ser apresentadas às autoridades sul-africanas, para que a pressão pudesse ser exercida sobre os autores. E assim nasceu a Operação Chastise, nomeada após a famosa missão Dambusters e envolvendo uma equipe de craques do ex-exército britânico e pessoal de serviços de segurança, que entrou em ação em abril de 2019.

Os riscos deste projeto não podem ser exagerados. A indústria do leão criado em cativeiro é guardada com zelo por seus praticantes – muitos deles ligados ao crime organizado global – enquanto o valor da vida humana na África do Sul é muito menor do que na Grã-Bretanha. A bravura e engenhosidade mostradas pela minha equipe foram fenomenais.

Por meio do recrutamento de um agente secreto, um negociante de leões da África do Sul, eles conseguiram se infiltrar nesse negócio altamente lucrativo. Nosso agente duplo, a quem demos o codinome Lister, foi capaz de nos fornecer vídeos de extrema crueldade com os leões. Enquanto isso, minha equipe usava sua experiência militar para encaixar rastreadores secretos nos esconderijos de ossos de leão comprados e vendidos, para que seu paradeiro pudesse ser monitorado quando eles fossem contrabandeados para fora da África do Sul.

Eles também mantinham o próprio Lister sob vigilância constante, rastreando seus carros, telefones e casa. As descobertas da equipe tornam a leitura realmente horripilante para quem, como eu, abomina qualquer forma de crueldade com os animais.

Os envolvidos na produção e exportação de ossos de leão também contrabandeiam chifre de rinoceronte, marfim de elefante e as escamas de pangolim, o animal mais traficado no mundo [e vinculado à Covid-19, tendo sido vendido no mercado úmido de Wuhan, na China, onde a pandemia foi iniciada]. Na minha opinião, a compra de qualquer um desses está em pé de igualdade com a compra de um medicamento Classe A de um revendedor.

A equipe estava no lugar. Gibby, nomeado após o líder dos Dambusters, Guy Gibson, era o chefe. Hopgood, novamente nomeado após outro dos heróis do ataque, era seu substituto. Munro, um queniano que falava muitos idiomas locais, teria um papel inestimável, enquanto Ginger, nosso especialista em eletrônica e piloto de drones, seria o equivalente ao personagem de James Bond Q, cuidando de todo o kit secreto: câmeras, áudio dispositivos de gravação, rastreadores GPS e qualquer outra técnica.
E então, é claro, havia Lister. Um típico agricultor Boer alfa-masculino, com quase 40 anos, de estrutura grande e características ásperas. Um ex-policial, então certamente há algo de intimidador nele.

Aprendemos com contatos que ele já havia oferecido seus serviços a outra operação secreta e, durante uma reunião inicial, ele insistiu para minha equipe que seu único objetivo ao ingressar no projeto era acabar com a prática cruel de matar leões por seus ossos. Como se para provar que era genuíno, ele se ofereceu para mostrar a eles imagens de uma leoa que havia sido baleada em uma árvore.

O filme, assistido por dois membros da equipe no telefone de Lister, contribuiu para uma visualização angustiante. Nele, dois homens dirigem uma caminhonete para dentro de um recinto cercado. Enquanto falam africâner, a câmera gira para uma leoa que subiu em uma árvore e está empoleirada precariamente, parecendo desolada e angustiada.

Os homens falam novamente antes de um tiro ser disparado do caminhão. Um galho lasca e a leoa ruge de dor. Ela cai no chão e tenta posicionar o tronco da árvore entre ela e seus perseguidores. Os homens no veículo atiram nela de novo e de novo. Eles então dirigem para o outro lado da árvore, onde a leoa está ofegante em um estado patético, um ombro quebrado e buracos de bala marcando seu flanco. Usando pistolas agora, os homens tentam novamente.

Vários tiros depois, o pobre animal, cheio de balas, finalmente expira. Nesta onda de tiro, prolongada por sete minutos e meio, ela é vista sendo baleada dez vezes, enquanto os homens conversam casualmente. Lister, que havia feito a gravação, explicou que a pontaria deles era deliberadamente ruim, pois não queriam danificar o crânio do animal e, assim, reduzir seu valor no comércio de ossos.

Hopgood, que assistiu a duas missões de primeira linha no Afeganistão, ficou visivelmente chocado. Sangue e sofrimento não eram novidade para ele, mas essa demonstração de crueldade deliberada revirou seu estômago. Mais tarde descobrimos que esse horrível evento ocorreu em uma instalação turística que também serve como local de casamentos, cujos proprietários são caçadores profissionais e foram os que atiraram na leoa de forma tão insensível naquele dia.

É espantoso pensar que esses homens apresentariam suas propriedades como um local de casamento, onde ficariam felizes em massacrar lentamente uma criatura indefesa. Da mesma forma, é arrepiante pensar que as crianças pequenas podem ir conhecer filhotes de leões domesticados no mesmo local.

Não pode haver justificativa para esse comportamento bárbaro, mas essa é a realidade do comércio de leões criados em cativeiro na África do Sul.

Embora minha equipe tivesse receio em trabalhar com Lister, a importância de seu papel como agente secreto não podia ser suficientemente ressaltada: ele é bem conectado e envolvido no comércio de leões-vivos e seus ossos. De fato, ele alegou que era o maior negociante de leões da África do Sul.

Desde que ele fosse mantido em rédeas, ele tinha o potencial de produzir material importante que, esperávamos, poderia ser adicionado ao nosso dossiê. No final de junho, ele havia fornecido a Hopgood informações promissoras sobre alguns contatos que ele chamava de “jogadores sérios no comércio”, de quem Lister havia comprado leões e tigres.

Lister também disse que o homem criava “ligers” – um hediondo cruzamento de leões e tigres – por ossos, além de vendê-los para clientes árabes por milhares de dólares. A pergunta poderia muito bem ser feita: o que os tigres estavam fazendo na África do Sul, a milhares de quilômetros de sua Ásia natal? Não é difícil entender por que “ligers” são populares entre os negociantes de ossos.

Capaz de crescer até 11 pés (cerca de 3,45 metros) e uma altura de quatro pés (cerca de 1,20m), um “liger” de três anos pode ter o mesmo tamanho que um leão de nove anos. Seu crescimento acelerado significa que produz mais osso de forma rápida. Uma vez abatido, gera mais lucro.

Essas enormes aberrações da natureza são, obviamente, mantidas fora da vista dos turistas no safári. Isso é típico de tais empresas na África do Sul. Os animais que serão vistos pelos visitantes são mantidos em boas condições. Porém, os criados para o comércio de ossos precisam arriscar. Qualquer coisa serve. “Não são apenas leões”, disse Karen Trendler, ex-inspetora da NSPCA, o equivalente da RSPCA na África do Sul.

Os tigres também são criados e mortos por ossos nessas fazendas. É uma indústria muito escondida, ferozmente protegida. Existem áreas onde você pode cultivar e matar leões e ninguém nunca saberá.

“Em alguns, os leões e filhotes na frente ou na área pública estão em ótimas condições, mas é o que acontece nos bastidores. Esta é uma indústria enorme, pode ser que até 12.000 leões sejam criados em cativeiro.”

Vale a pena dar uma olhada na declaração de missão da loja onde a leoa foi morta, que diz que seus animais são tratados com amor – como a realeza. E, no entanto, as evidências fornecidas por Lister provam que está longe de ser um lugar onde crianças e seus pais podem passar um tempo com criaturas tratadas como realeza. Ela fornece grandes felinos para a indústria de caça enlatada, e ossos de leões e tigres para comércio ilegal. Mais tarde, coletamos evidências em vídeo para confirmar isso.

No início de agosto, minha equipe havia desenvolvido uma imagem ampla da inteligência da operação do leão em cativeiro. Foi elaborado um diagrama dos associados conhecidos de Lister, fornecendo pistas que podiam ser verificadas nas redes sociais. Outro nome que surgia com frequência era “Michael”, um misterioso negociante de ossos asiático descrito por Lister como “alguém para não se misturar”, para quem ele estava ocupado coletando partes de leões. Em um horário combinado, eles seriam despachados do Aeroporto Internacional de Joanesburgo.

Quando pressionado para obter detalhes, no entanto, Lister não seria específico sobre onde ele faria o transporte sombrio antes do voo ou quando o desembarque ocorreria, afirmando que ele só recebia essas informações pouco antes. Ele disse, no entanto, que Michael pagou funcionários corruptos do aeroporto para que suas caixas de contrabando não fossem revistadas.

Se isso for minimamente real, é uma acusação devastadora contra as chamadas patrulhas aduaneiras da África do Sul em seus aeroportos internacionais, o que levanta questões importantes sobre a abordagem do país para combater o comércio de ossos. Para nos ajudar a monitorar a jornada da remessa, Lister concordou que os rastreadores que haviam sido escondidos em uma caveira de leão pela minha equipe permanecessem no local.

No início de setembro, o carregamento de ossos destinado a Michael permaneceu na propriedade de Lister. Enquanto minha equipe esperava a mudança, eles exploraram o mercado de medicina tradicional do centro de Joanesburgo para tentar determinar se alguma parte do leão das operações de criação em cativeiro terminou ali.

Ficou imediatamente óbvio que o mercado não é policiado de maneira séria e, por força da visita da equipe, a lei não é aplicada regularmente, como é o leque de espécimes mortos sendo negociados abertamente. As peles de leopardo e leão abundavam, assim como peles de pangolim, crânios de gatos grandes e até cabeças raras de abutres.

Um de meus funcionários tirou fotos com um iPhone enquanto seu colega ganhava tempo entregando notas de 50 rands (no valor de pouco mais de 2 libras) a qualquer detentor de barraca que levantava perguntas. Logo se espalhou a notícia de que dois europeus estavam fotografando peles de gato.

Depois de alguns minutos, uma multidão começou a segui-los pelo labirinto de barracas de mercado. Quando meus agentes avançaram em direção à saída, viram uma enorme pele de leão pendurada em um dos pilares de sustentação do teto do mercado. Todas as perguntas sobre essa pele foram repelidas pelo detentor da barraca.

Quando um de nossa equipe perguntou ao vendedor se ele iria ficar na frente da pele para tirar uma foto, ele se recusou, ameaçando colocar uma maldição Zulu fatal nele. Eles partiram logo, satisfeitos por obter confirmação sólida de que o comércio ilegal de animais silvestres era realizado abertamente em um local público na maior cidade da África do Sul, sem impedimento das autoridades.

Enquanto isso, novas verificações foram realizadas sobre aqueles que se acreditam ser associados de Michael. Minha equipe descobriu a existência de uma rede de cidadãos russos na África do Sul, cada um com conexões para sul-africanos que tinham ligações com vários equipamentos de caça profissionais que se formavam para práticas antiéticas.

Uma imagem ainda maior estava começando a tomar forma.

À medida em que o outono se aproximava, foi decidido que, para ter algum controle sobre como e quando as várias peças desse complexo quebra-cabeça se uniram, uma equipe teria que trabalhar ao lado de Lister. Munro foi escolhido para esta tarefa delicada e de alto risco. Ele sabia falar várias línguas indígenas da África, incluindo o Tswana, que é amplamente usado na província do Noroeste.

No verão, Lister havia nos contado sobre um possível acordo em que ele estava envolvido. Isso envolveria que os leões selvagens do vizinho Botsuana fossem envenenados para que seus filhotes pudessem ser traficados para a África do Sul.

Os ossos são vendidos no comércio, e os filhotes são trazidos para o mercado turístico da África do Sul para ampliar o pool genético da população em cativeiro. Todo o processo desmente os apoiadores da indústria de criação de leões que insistem que é bom para a conservação e pressiona a população da vida selvagem.

No início de outubro, Lister disse à equipe que uma viagem de caça no parque transfronteiriço de Kgalagadi havia sido organizada. Os homens com quem ele estava indo eram operadores criminosos sérios que sabiam como matar leões selvagens especificamente para o comércio de ossos.

O plano era envenenar os animais ou matá-los pelo estômago para evitar danificar qualquer tecido ósseo altamente valioso. Ambos os métodos garantem que ganhariam o máximo de dinheiro possível após os leões terem sofrido uma morte lenta e dolorosa. Era uma perspectiva horrível, mas para a minha equipe, coletar evidências seria um golpe.

Na manhã de 23 de outubro, Lister cruzou a fronteira para o Botsuana. Junto com Munro (disfarçado de trabalhador agrícola), eles se dirigiram ao encontro com os contatos de caça furtiva de Lister perto da vila de Kokotsha.

Munro notou que Lister era muito amigável com os caçadores, mas logo ficou indignado ao descobrir que Lister havia trazido com ele algum veneno para dar a esses dois bandidos. Ele interveio antes que Lister tivesse a oportunidade de entregá-lo aos caçadores, avisando-o de que, se seguisse com seu plano, ele seria filmado e depois relatado às autoridades.

O grupo partiu para encontrar os leões que os caçadores haviam rastreado anteriormente. Eles encontraram ouro. Um dos caçadores queria seguir o orgulho, mas Munro interrompeu os procedimentos, usando a óbvia falta de aptidão de Lister como desculpa. Crucialmente, ele confirmou que os caçadores estavam preparados para cometer crimes contra a vida selvagem – e para os propósitos de nossa investigação isso foi suficiente.

Com base no que testemunharam, nem Munro nem Lister tinham dúvidas de que o par era praticante e que já havia matado leões selvagens. A operação Chastise continuou a ganhar impulso. Em três de novembro, Lister teve outra reunião com a equipe para delinear propostas para sua próxima viagem a Botsuana para se conectar novamente com os caçadores de leões. Ele também falou sobre um plano para contrabandear várias chitas vivas para o país, junto com um esconderijo de ossos de leão. No início de dezembro, no entanto, Lister disse à equipe que a operação em Botsuana teria de esperar até Janeiro, pois precisava ir à Namíbia.

Esta foi a última vez que eles tiveram contato com ele.

No mesmo dia, receberam uma dica de que um homem de meia-idade havia entrado na delegacia de Kimberley, no norte do Cabo, e contou aos policiais sobre uma operação de tráfico de animais silvestres que ele sabia que envolvia um cidadão de Botsuana. Ele deu vários detalhes e, aparentemente, falou sobre os conjuntos de ossos nos quais
minha equipe havia fixado rastreadores. Era óbvio que a “entrada” era Lister. Ele havia enganado todo mundo.

Sem ele, a Operação Chastise não poderia funcionar, e o único curso de ação agora era encerrá-lo.

Isso não importava. Tínhamos informações mais que suficientes para dar à polícia, o que permitiria que eles abrissem sua própria investigação. Tudo o que restava agora era apresentar nossas descobertas, mas, como revelo no painel frontal, isso não foi exatamente como havíamos antecipado.

Por que a polícia sul-africana tolera o massacre do símbolo mais famoso de seu país?

Não havia tempo a perder. As baterias estavam acabando nos rastreadores instalados nos esconderijos de contrabando de ossos destinados a um grande jogador do ramo e que conhecíamos apenas como Michael. Foi marcada uma reunião em 12 de dezembro do ano passado entre minha equipe e o chefe de polícia da África do Sul responsável pela unidade de vida selvagem em Pretória.

Na chegada, Gibby, que dirigia a Operação Chastise no dia-a-dia, e um colega foram apresentados a um homem de aparência séria, com barba escura e um corpo grande, junto a um colega policial. Os dois policiais, segundo a equipe, tinham uma presença levemente ameaçadora sobre eles.

Gibby contou a história da Operação Chastise e entregou uma pasta de fotografias A4 de contrabando de osso de leão e tigre coletadas por Lister, o fazendeiro Boer que havíamos pago como parte de nossa investigação secreta para expor a indústria do leão criado em cativeiro. Ele também se ofereceu para dar à polícia o dossiê de evidências, a localização de dois esconderijos separados de ossos ilegais de leão e tigre (e possivelmente chifre de rinoceronte), além do endereço em Joanesburgo usado pelo negociante de ossos Michael.

A resposta do oficial principal foi gelada desde o início. Ele queria saber sob qual autoridade Gibby havia conduzido a investigação. Ele explicou que havia conduzido sozinho e que a intenção sempre foi entregar as evidências à polícia. Porém, o policial disse a Gibby que ele e seu colega tiveram sorte de não passar o Natal em uma prisão de Pretória usando um macacão laranja.

Tendo dito que estava preparado para assumir toda a responsabilidade pela operação, Gibby, calma e pacientemente, sugeriu que era certamente razoável que todos se concentrassem em levar esses criminosos da vida selvagem à Justiça.

O chefe de polícia terminou a reunião e passou as fotos de volta para Gibby. Ele disse que não iria receber o presente de Natal que queria: os cachês de ossos não seriam apreendidos e, devido à falta de provas adequadas, Michael não receberia uma visita da polícia. Ele acrescentou que rastrear pessoas e propriedades era ilegal e comprometia qualquer evidência que a equipe pudesse ter garantido. Desejando a eles um feliz Natal em casa no Reino Unido, meus dois homens foram demitidos.

Essa reunião de 90 minutos foi uma total perda de tempo. Os dois policiais foram agressivos, em vez de se envolverem ativamente com as informações que minha equipe tentou fornecer a eles. Por razões que nunca serão totalmente claras, eles demonstraram total desconsideração pela óbvia ilegalidade sobre a qual foram informados. Simplesmente não desejavam envolver-se no que poderia ter levado a um caso complicado e potencialmente desgastante?

Somente eles podem saber a resposta para esta pergunta. Outros devem tirar suas próprias conclusões. Por que a polícia sul-africana toleraria a crueldade em série e o massacre do símbolo mais reconhecível de seu país – a menos que uma alegação séria feita a mim alguns meses antes pela ex-inspetora de vida selvagem Karen Trendler fosse precisa? Ela disse que há “incidentes definitivos” de conluio entre policiais e criadores acrescentando: “A indústria de criação de leões é uma das mais poderosas. Eles têm uma enorme quantidade de dinheiro. Quando dizemos corrupção, não é apenas uma teoria. Está lá.” A operação Chastise terminou, e nossa abordagem à polícia da África do Sul não rendeu nada.

No entanto, paralelamente às operações secretas, tenho trabalhado incansavelmente para elevar o perfil do escândalo do abuso de leões na África do Sul com pessoas de autoridade e figuras públicas.

Em abril de 2019, depois que as descobertas da Operação Simba foram publicadas no “The Mail”, escrevi para o Alto Comissário da África do Sul em Londres, chamando a atenção para a exposição de 11 páginas e oferecendo para fornecer ao escritório mais evidências de ilegalidade.

Isso foi recebido em silêncio e, até onde eu sei, nenhum dos identificados na Operação Simba foi questionado sobre suas ações, muito menos preso. Eu esperava que minha abordagem razoável ao Alto Comissário levasse algum tipo de reconhecimento e, talvez, uma reunião. Lamento informar, no entanto, que, até o momento, não recebi resposta.

Nestas circunstâncias, acho essa falta de interesse por parte das autoridades da África do Sul absolutamente desconcertante. É triste que minha abordagem, por enquanto, tenha sido ignorada. A oferta ainda permanece, é claro. Também escrevi para o então secretário do Meio Ambiente, Michael Gove, buscando uma reunião para discutir a proibição da importação de troféus de leão criados em cativeiro para o Reino Unido. Esta reunião foi realizada poucos dias depois. Posteriormente, em 9 de Maio, escrevi uma carta de acompanhamento ao Sr. Gove, enfatizando meu horror à criação de leões, à caça falsa de troféus e ao comércio de ossos.

Sublinhei também o fato de que o estado sul-africano não apenas permite a criação em massa de leões, mas também ignora aqueles que violam suas cotas. Na forma da lei, 800 esqueletos de leão podem deixar o país todos os anos. Em 2018, a então ministra do Meio Ambiente da África do Sul, Edna Molewa, aumentou esse número para 1.500 esqueletos, alegando que era sustentável e supostamente apoiado por evidências científicas sólidas.

Após protestos públicos, no entanto, a decisão altamente questionável de Molewa foi revertida e o limite de 800 esqueletos foi restaurado. No entanto, aqueles que se opõem ao comércio acreditam que substancialmente mais de 800 esqueletos de leão deixam a África do Sul a cada ano. Muitas vezes, isso é alcançado por meio de fraude, simplesmente sub-declarando o número ou o peso dos ossos enviados.

Um estudo realizado por duas instituições de caridade sugere que esse engano, possivelmente realizado em conjunto com funcionários corruptos, é generalizado. Eu indiquei ao senhor Gove que a Grã-Bretanha poderia estar mais determinada a acabar com isso por meio de nossa influência e diplomacia, e argumentei que todo o possível deveria ser feito para desencorajar esse setor.

Sugeri que banir a importação de partes do corpo de leões para o Reino Unido teria um impacto significativo e aumentava a possibilidade de combater o comércio de ossos, implementando algo semelhante à muito eficaz Lei de Suborno do Reino Unido. A ideia era tornar ilegal para as empresas britânicas o envolvimento no transporte, comércio ou movimentação de dinheiro associado a ossos e que seus diretores seriam responsáveis, a menos que tivessem tomado medidas para garantir que suas empresas não estivessem envolvidas. Acredito que isso encorajaria as empresas a tomar medidas para se protegerem.

Não é exagero dizer que o abuso de leões na África do Sul se tornou uma indústria. Milhares são criados em fazendas a cada ano. Eles são arrancados de suas mães quando têm apenas alguns dias de idade, usados ​​como peões no setor turístico e, em seguida, são mortos em uma “caçada” ou simplesmente mortos por seus ossos e outras partes do corpo, que são muito valiosas em mercados de medicamentos na Ásia.

No meio, eles são mal alimentados, mantidos em condições apertadas e sem higiene, espancados se não se apresentarem para clientes pagantes e drogados. Esse sistema sinistro surgiu à vista da África do Sul, infligindo miséria a essas nobres feras em uma escala inimaginável. Minha pesquisa sugere que é altamente provável que agora haja pelo menos 12.000 leões criados em cativeiro no país, contra uma população selvagem de apenas 3.000. No entanto, surpreendentemente, apenas um pequeno número de pessoas – algumas centenas – lucra com essa estrutura abusiva.

Graças à constituição e às leis da África do Sul, elas parecem capazes de operar como desejam. Indiscutivelmente, as autoridades tornaram-se os facilitadores de tudo isso, supervisionando os regulamentos de caça aos leões e concedendo licenças para a exportação de ossos de leão com o que parece ser o mais leve dos toques, e deliberadamente ignorando as irregularidades ao saber disso.

Então, o que pode ser feito? Primeiro, o governo sul-africano deve proibir a criação de leões criados em cativeiro, que não tem valor de conservação. O argumento para uma lei de caça nacional uniforme, em oposição às leis individuais que existem atualmente em cada província, também deve ser apresentado.

Os grupos de vida selvagem e conservação precisam coordenar suas campanhas. As companhias aéreas, as empresas de transporte e as empresas de frete devem fazer lobby até que percebam que é moralmente inaceitável transportar os troféus e os ossos dos leões criados em cativeiro.

A indústria turística do mundo precisa fazer mais para educar todos os que visitam a África do Sul que as experiências de acariciar filhotes e “andar com leões” são partes essenciais desse negócio cruel. Deveria tornar-se socialmente inaceitável para qualquer turista entrar em qualquer uma dessas atividades. Além disso, apelo ao governo britânico – e a todos os outros governos que ainda não o fizeram – que sigam o exemplo da Austrália, França e EUA e introduzam novas leis que desencorajam a prática de importar troféus criados em cativeiro.

Há muitas decisões difíceis pela frente, mas é imperativo que todos, principalmente os turistas, façam a sua parte para garantir que o abuso bárbaro e brutal dos leões seja consignado de forma firme e permanente ao caixote do lixo da história.

Em seu livro, Lorde Ashcroft identifica os indivíduos e as pousadas que ele diz serem responsáveis ​​por violar a lei e / ou a crueldade contra animais, mas o “The Mail” os removeu por razões legais.


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