Estudo sugere que animais possuem senso de identidade de gênero


Por meio da observação do comportamento social das espécies, evidências acumuladas em numerosos estudos, embora não sejam decisivas, mostram que o gênero pode, de fato, existir em outras espécies.

um chimpanzé com o dedo enfiado no nariz
Foto: Getty Images

De besouros a gorilas, os machos de muitas espécies são mais agressivos do que as fêmeas e lutam entre si pelo acesso a recursos e oportunidades de acasalamento. Os machos também costumam ser o sexo mais extravagante, usando partes do corpo e comportamentos atraentes para atrair fêmeas – por exemplo, a cauda do pavão, o canto elaborado do tordo ou a face colorida do mandril.

As fêmeas, por outro lado, são em muitos casos mais criadoras de filhos do que os machos; afinal, quando a criança nasce, a fêmea já terá dedicado tempo e energia significativos para formar, colocar e subsequentemente proteger e incubar seus ovos – ou, no caso de nós, mamíferos, ela passou por um intenso processo de gestação.

A natureza onerosa da reprodução para as fêmeas limita o número de bebês que elas podem ter; é por isso que geralmente as fêmeas são conservadoras, gastando seu tempo e energia em acasalar apenas com machos da mais alta qualidade. Ser exigente desta maneira, ao longo do tempo evolutivo, geralmente produziu descendentes mais aptos. Como resultado, as fêmeas de muitas espécies evoluíram para ser o sexo mais exigente, e suas escolhas de parceiros podem direcionar o curso da evolução, segundo Charles Darwin.

Há exceções para todas as regras, é claro. Cavalos-marinhos machos engravidam. As hienas malhadas femininas dominam os machos e exibem um pseudo-pênis (clitóris aumentado) que é capaz de ereção e pode ter até 90% do tamanho do pênis de um macho. Por mais matriarcal que seja a sociedade de hienas-pintadas, ela não chega ao nível da jacana do norte, uma espécie de ave pernalta cujo território comum varia do Panamá ao México. As jacanas nortenhas do sexo feminino patrulham um território repleto de machos e combatem fêmeas intrometidas; os machos menores se envolvem em menos comportamento territorial do que as fêmeas, em vez disso passam esse tempo cuidando de um ninho cheio de ovos da fêmea residente.

Quanto aos chimpanzés e bonobos, vemos exemplos ilustrativos adicionais da variação natural que existe no comportamento correlacionado ao sexo. Em geral, chimpanzés machos adultos, como machos de muitas espécies, são agressivos, dominadores e buscam status. Muito do seu tempo é gasto patrulhando as fronteiras territoriais para deter ou até mesmo matar membros de outras comunidades, ou competindo pelo poder social dentro de seu próprio grupo.

As mulheres adultas geralmente são menos políticas e menos violentas – elas têm outras prioridades, como cuidar dos filhos -, mas elas ainda podem influenciar o estado dos assuntos sociais ao dividir as lutas masculinas ou levar os machos rivais a se reconciliarem. Afinal, como é o caso em muitas espécies, muito do que os machos ganham com status elevado é o acesso a oportunidades de acasalamento com fêmeas.

A sociedade bonobo é geralmente dominada por mulheres. Ao contrário dos chimpanzés fêmeas que, embora nem sempre, mantêm seus narizes longe da política, as bonobos fêmeas reinam formando coalizões dominantes. Elas se ligam parcialmente através da fricção genito-genital, formando relacionamentos mais fortes do que os chimpanzés fêmeas tipicamente têm uma com a outra.

Quanto aos bonobos masculinos, eles são muito menos violentos do que os chimpanzés machos. Ao contrário dos chimpanzés, a agressão letal nunca foi formalmente observada nos bonobos. Os bonobos são mais propensos a compartilhar comida (e talvez sexo) com um estranho do que lutar.

Alguns estudiosos analisam as diferenças de comportamento sexual descritas nos parágrafos acima como exemplos claros de gênero não-humano. Mas nenhuma das provas atesta que diferenças comportamentais entre chimpanzés machos e fêmeas, bonobos ou outras espécies são socialmente determinadas. Novamente, gênero implica necessariamente papéis socialmente determinados. Há alguma evidência de que os comportamentos dos chimpanzés e dos bonobos são determinados socialmente e não biológicamente?

Essa é a pergunta que Michelle Rodrigues, uma pesquisadora de pós-doutorado na Universidade de Illinois, e Emily Boeving, uma doutoranda em psicologia na Universidade Internacional da Flórida, decidiram responder. Eles descobriram que há flexibilidade em alguns dos papéis sexuais observados anteriormente em chimpanzés e bonobos – especificamente, no ato de pentear-se.

Tanto nos chimpanzés quanto nos bonobos (assim como em muitos outros primatas), a higiene serve como uma forma de fortalecer os laços sociais. Na natureza, a maior parte dessa prática em ambas as espécies é macho-fêmea ou vice-versa. Onde as espécies diferem é que, entre os chimpanzés selvagens, o penteamento macho-macho é geralmente mais comum do que o penteamento feminino-feminino – um desequilíbrio não visto nos bonobos.

Rodrigues e Boeving se perguntavam se os chimpanzés e bonobos que vivem em zoológicos mostrariam os mesmos padrões de higiene. Para investigar isso, eles observaram chimpanzés e bonobos no Zoológico da Carolina do Norte e no Zoológico de Columbus, respectivamente, prestando atenção especial às relações de penteamento. Em contraste com os dados da vida selvagem, a criação de macacos que viviam no zoológico parecia estar mais relacionada às histórias e personalidades dos indivíduos do que ao sexo: nenhuma das espécies mostrava os padrões de higiene típicos do sexo exibidos por suas contrapartes selvagens.

Esta é uma evidência sólida de que certos papéis sexuais são, pelo menos em parte, ambientalmente determinados nessas espécies. Mas a determinação ambiental é igual à determinação social ou cultural? Não exatamente. O aprendizado social poderia ser responsável pela flexibilidade que vemos nos papéis sexuais dos chimpanzés e dos bonobos.

Neste cenário hipotético, chimpanzés selvagens do sexo feminino preparam menos do que os machos porque, ao crescerem, recebem menos aliciamento de outras fêmeas e testemunham pouca ou nenhuma preparação para mulheres do sexo feminino. Eles são socializados dessa maneira para não gastar tanto tempo preparando-se. No zoológico, então, a “cultura” em torno da aparência é atípica, e as fêmeas são socializadas de maneira diferente.

No entanto, uma possibilidade igualmente plausível (mas não mutuamente exclusiva) é que as diferenças comportamentais baseadas no sexo na natureza sejam simplesmente o resultado de indivíduos encontrarem formas de lidar com seu ambiente: as fêmeas em estado selvagem têm a responsabilidade de cuidar dos bebês. Como resultado, eles estão ocupados demais em busca de muito tempo para se socializar. No zoológico, com os humanos fornecendo comida, as fêmeas se penteiam mais simplesmente porque têm tempo extra – não é necessário nenhum aprendizado social dos papéis sexuais.

Mais uma vez, essas duas explicações não são mutuamente exclusivas. Ambos podem desempenhar um papel. Rodrigues explica quais evidências seriam necessárias para concluir que os papéis sexuais dos chimpanzés ou dos bonobos eram socialmente determinados.

“Nós precisaríamos ver evidências de que os adultos estão tratando ativamente bebês e crianças de sexo masculino e feminino de forma diferente, e ativamente [socializando-os] de forma diferente”, disse ela. Rodrigues destacou que o comportamento de alguns chimpanzés é sugestivo de tratamento diferenciado de filhotes machos e fêmeas: Por exemplo, ela observou, “dados sobre chimpanzés jovens indicam que chimpanzés fêmeas passam mais tempo observando suas mães pescarem cupins e, por sua vez, são capazes de realizarem a pesca de cupins usando a técnica de sua mãe em uma idade mais jovem”.

Os pesquisadores não estão certos se isso é devido à socialização ativa por parte das mães ou uma preferência inata entre os filhos para observar as técnicas de suas mães. Mesmo assim, essa observação é consistente com a idéia de determinação social de pelo menos alguns, mas provavelmente não todos, papéis sexuais em chimpanzés.

A flexibilidade nos papéis sexuais dos chimpanzés não se limita aos padrões de higiene discutidos anteriormente. As fêmeas ocasionalmente participam de coalizões políticas masculinas ou vão com um grupo predominantemente masculino. Da mesma forma, alguns machos parecem preferir variar com grupos menores, em sua maioria fêmeas, ou passam mais tempo interagindo com bebês do que o típico dos machos.

Mas os cientistas geralmente não consideram essa evidência de flexão de gênero para chimpanzés. Rodrigues me disse que o comportamento feminino de chimpanzés machos é geralmente interpretado como resultado de baixa classificação – não é que os machos prefiram esses papéis femininos, é que eles são relegados a essas posições por machos dominantes.

“Mas”, disse Rodrigues, “pode ​​ser que nossas estruturas existentes para interpretar o comportamento sejam muito focadas na paternidade e na classificação. Acho que um dos desafios na interpretação do comportamento é que nossas próprias construções sociais colorem a forma como teorizamos e interpretamos dados”.

Até agora, não é inconcebível que os chimpanzés e os bonobos possam ter algo parecido com o gênero humano. Mas ainda não abordamos o outro critério crucial para gênero: uma construção mental interna. Os cientistas abordam essa questão usando testes cognitivos – especificamente, testando as concepções dos animais.

Em psicologia, “concepções” referem-se a categorias mentais. Formas redondas versus formas nítidas, cores claras versus cores escuras, machos versus fêmeas – são todas concepções. Os cientistas testaram e aplicaram métodos para chegar aos conceitos de animais, sendo o mais comum o paradigma de teste de correspondência entre amostras: um animal é apresentado com uma imagem de “amostra” e, em seguida, deve selecionar a imagem “correspondente” entre outras opções para receber uma recompensa.

Por exemplo, um animal pode ver uma imagem de amostra de uma fêmea e, em seguida, ser recompensado por escolher uma imagem subsequentemente apresentada de uma fêmea ao lado de uma imagem de um macho. Se o animal pode aprender a ter sucesso nessa tarefa, isso sugere que eles possuem um conceito de “fêmea”. Este conceito é, novamente, uma categoria mental que permite ao animal reconhecer que algumas imagens representam uma fêmea e outras não.

Em alguns estudos usando esta técnica, os macacos exibiram conceitos de macho e fêmea. Em um estudo similar, em que os chimpanzés aprenderam a combinar rostos de indivíduos que conheciam com imagens genéricas de homens e mulheres, os autores chegaram a ponto de chamar suas descobertas de evidências de uma “construção de gênero”.

Estes estudos não são totalmente conclusivos. Os sujeitos poderiam ter um conceito completo de sexo, semelhante ao humano, mas olhando apenas para esses testes, também é possível que os animais estejam simplesmente aprendendo a categorizar imagens com base em características distintas. Assim como um sommelier aprende a reconhecer vinhos diferentes com base em taninos, doçura e sensação na boca, os sujeitos podem estar aprendendo a reconhecer imagens de machos e fêmeas com base nos genitais representados, formato da face e tamanho corporal em vez de qualquer conceito social dos sexos.

Felizmente, não precisamos confiar apenas no teste cognitivo; podemos e devemos interpretar os resultados desses testes no contexto do comportamento social natural, em que há muitos exemplos de indivíduos que parecem distinguir entre os grupos de homens e mulheres. Sozinhos, qualquer uma dessas linhas de evidência – comportamento social ou testes cognitivos – seria ambíguo, mas, em conjunto, sugerem fortemente que os chimpanzés têm conceitos de “masculino” e “feminino” e, como os humanos, categorizam os indivíduos que eles conhecem de acordo a esses conceitos.

É prudente considerar se os chimpanzés e os bonobos possuem senso de identidade. Para descobrir, os cientistas testaram o “auto-reconhecimento no espelho”: a capacidade de se reconhecer no espelho. Chimpanzés e bonobos (junto com outros macacos, golfinhos, elefantes e outros animais) mostram essa habilidade, percebendo rapidamente que a imagem no espelho é um reflexo de si mesmos e usando o espelho para inspecionar sua aparência. Os cientistas vêem isso como evidência de que um indivíduo possui uma compreensão de si mesmo como uma entidade separada do resto do mundo. Esse entendimento pode ser considerado como a base de um potencial sentido de identidade de gênero.

Uma segunda questão é: Será que os chimpanzés e os bonobos entendem que os outros são “eus” independentes com suas próprias vidas mentais internas? Esse entendimento é realmente um conjunto de habilidades, coletivamente chamadas de “teoria da mente”. A teoria da mente do chimpanzé é mais controversa do que o auto-reconhecimento espelhado, mas a opinião consensual é que os chimpanzés possuem esse entendimento, embora provavelmente não tão plenamente quanto os humanos.

Assim, os chimpanzés e os bonobos possuem um senso de identidade e parecem entender que os outros, como eles, têm uma vida mental interna. E os chimpanzés parecem ter concepções mentais de “masculino” e “feminino” e categorizam os conhecidos de acordo com isso. A partir daí, não é implausível que os chimpanzés possam aplicar esses conceitos não apenas aos outros, mas também a seu próprio senso de identidade. Se – e este é um grande problema – esse é o caso, então os chimpanzés possuem papéis sexuais não apenas flexíveis e potencialmente socialmente determinados, mas também ligados a conceitos mentais que contribuem para o senso de identidade de um indivíduo.

Vale a pena repetir que falta evidência direta de uma identidade interna de gênero em chimpanzés, bonobos e outros animais. Mas a questão do gênero em uma espécie não humana ainda precisa ser abordada de forma abrangente, de modo que talvez uma licença para especular um pouco seja justificada. Se nada mais, parece claro que o gênero em outras espécies é inteiramente possível. É preciso fazer muito mais pesquisas, mas, com o tempo, o gênero pode se tornar apenas um em uma longa lista de atributos que antes eram pensados ​​para tornar os seres humanos únicos.


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